Détente - Audio-GD DAC-19 2015

Posted on Aug 19, 2015 by Administrator

Un DAC R2R conçu autour de deux puces PCM1704UK et d'un FPGA DSP Altera Cyclone II, le tout pour moins de 900 €, frais de port et dédouanement compris, possible ? A priori, oui. je passais donc commande, fin juin, d'un convertisseur affichant ces caractéristiques, le DAC-19 (10e anniversaire), designé et manufacturé en Chine par l'entreprise Audio GD.

 

Toutes choses égales par ailleurs, un quotidien qui ne respirerait pas son ensoleillement musical - Jazz, Classique, Baroque, ... - ressemblerait, pour moi, à une forme de négligence. La défection impromptue d'une paire de Philips 544 MFB particulièrement émérites plus loin, une curiosité gourmande s'imposa d'elle-même : Dématérialisation, Web Radios, DACs, Préamplis/Amplis, Intégrés, Enceintes,...

Côté DAC, les tests se sont succédés (gamme de 200 à 400 €, M2Tech Hiface 2 DAC, iFi NanoDSD, Beresford Caïman 2), sans que rien de ce qui sortait des enceintes (Definitive Technology SM 55) via un combo Nuforce HAP100/STA100 ne semble devoir se mettre à ressembler à de la musique. Un son propre et contôlé, y compris à volume élevé, d'accord mais pour le reste, rien qui ne risque de porter les SM55 à se mettre à chanter.

Première amélioration significative au remplacement du Caïman 2 par un Audio GD NFB-11 2015 (puce delta-sigma Sabre ESS9018), révélant l'excessive propension du Nuforce HAP100 (S+B/B donné pour 100dB, 95dB pour le STA100) à estomper beaucoup de micro-détails, ceci pour essayer de se faire passer pour un gros dûr des fonds très silencieux, non exempt de souffle au repos, pourtant, face aux SM55 au moins. Exit le combo Nuforce, d'abord remplacé par un BC Acoustique EX-322.1 annonçant un étonnant rapport S+B/B de 110 dB mais qui devra très vite céder sa place à un reposant Definitive Technology W-AMP de classe D infiniment plus précis que son prédécésseur.

L'Audio GD NFB-11 s'avère alors un DAC, tout à la fois, précis, détaillé, vivant et un peu fatiguant ! Les aigus sont, certes, bien à leur place mais avec une insistance trop appuyée, le haut du spectre, manquant de filtrage. Il reste que cet Audio GD d'entrée de gamme me fait, sur tous les autres registres, une excellente impression. L'intuition me porte à diriger mes investigations du côté de la puce Sabre ESS9018 qu'il embarque.

Il se dégage que si le chipset ESS9018 est réputé être une puce pleine de mérites, il gagne à être utilisé par paires, voire par multiple de deux, le tout accompagné de dispositifs sophistiqués de filtrage de fréquences. Il devient alors très capable d'apporter une signature équilibrée aux convertisseurs qu'il équipe. Le NFB-11 n'embarquant qu'une seule puce accompagnée d'un dispositif de filtrage de fréquences assez rudimentaire, ce DAC se montre peu adapté à ma configuration d'écoute (MacBook Pro end 2011, Definitive Technology W-AMP, Definitive Technology SM55).

Un rapide tour d'horizon des retours positifs se rapportant aux DACs équipés de puces Sabre ESS9018 ajoute à ma circonspection : Yulong DA8II2, Matrix X Sabre ? Ces convertisseurs semblent tenus pour un peu justes dans le contôle des aigus, plus recommandés pour Métal et Hard Rock que pour Classique et Jazz. Au-delà, les offres susceptibles de correspondre à mes attentes (Auralic Vega, Resonessence Labs INVICTA Mirus, ...) sortent du budget que je me suis fixé (1500-2000 € maximum).

Il est temps d'approfondir : forums audiophiles, revues et critiques. Une tendance se dégage : les architectures R2R semblent proposer une alternative sérieuse aux approches Delta-Sigma : http://www.sahores-conseil.com/fr/fr/blog/12-Detente-Comprendre-les-DACs-R2R.html

 

Un DAC R2R abordable

Avec les années, les DACs R2R se font de plus en plus rares et High End tandis que, dans le même temps, l'offre en solutions delta-sigma de tous rangs explose. De là à croire que tous les DACs supportant nativement la norme SACD/DSD seraient égaux, il y a un pas qu'il vaut mieux se garder de franchir. Rien de commun, en effet, entre un convertisseur delta-sigma (ou R2R) étiquetté autour de 5000 € (Resonessence Labs Invectiva Mirus, Aqua La Scala MKII) et l'un de ses lointains cousins de milieu de gamme affiché à moins de 2000 € (Yulong DA8II2). Ce delta très ouvert ne pourrait-il pas faire la part belle aux convertisseurs R2R commercialisés dans une fourchette de prix se maintenant sous la barre des 3000 € (Audio-GD MASTER-7 2015, Chord Hugo TT) ? L'avenir le dira et autant procéder, d'ici là, par étapes.

En recevant, mi-août, le DAC-19 (10e anniversaire) commandé près de deux mois plus tôt, je me doutais un peu, au regard de tout ce que j'avais pu dénicher sur le sujet avant de signer le bon de commande, que la surprise risquait de se faire agréable, voire très agréable !

 

 

photographie © 2015 Audio GD

 

Conception, construction

Plutôt Audi ou Toyota ? Plutôt Qualité de Conception, Fiabilité et Finition Premium ou les deux premiers avant tout, une finition Premuim passant pour vous au second plan pourvu que rien de ce qui se rapporte aux performances qualitatives ne puisse avoir à en souffir, en quelques manières que ce soit ?

Dans le premier cas, l'ouverture du DAC-19 2015 pourra, de prime abord vous laisser sur votre faim. Dans le second, ce sera tout le contraire. Vous remarquerez au premier coup d'oeil deux ou trois petites choses qui se retrouvent ailleurs certes mais uniquement dans des convertisseurs beaucoup moins abordables :

  1. - La qualité des composants embarqués (R-Core, PCM1704UK, DSP-1, condensateurs WIMA, résistances Dale)
  2. - Une approche "circuit court et discrétisation optimale" du parcours des données digitales et analogiques
  3. - Une distribution des composants favorisant leur refroidissement direct et individualisé par convection
  4. - Un agencement intérieur dédié à la simplification et à la sécurisation des opérations de manufacture (montage, réglages, maintenance évolutive)
  5. - La bonne accessibilité des switchs de reparamétrage du DSP par l'utilisateur
  6. - Tous circuits d'alimentation (5) en classe A deux étages

 

Caractéristiques

- Rapport signal bruit : > 108dB
- THD : <0.0005%
- Réponse en fréquence : 20Hz - 20kHz à -0.5dB
- Niveau de sortie max. : 2MA (ACSS), 2.5V (RCA)
- Impédance de sortie : 10 Ohms
- Sensibilité d'entrée : 0.5Vp-p (coaxiale 75 Ohms), 19dBm (optique)
- Taux d'échantillonnage supportés : USB et I2S : 44.1kHz, 48kHz, 88.2kHz, 96kHz, 176.4kHz, 192kHz
- Coaxiale et Optique : 44.1kHz, 48kHz, 88.2kHz, 96kHz
- Consommation : 16W
- Entrées : BNC, RCA, Optique Toslink, USB-B
- Sorties : RCA, ACSS
- Dimensions : 320x240x80mm
- Châssis Aluminium
- Poids : 5kg environ
- Câble d'alimentation et USB fournis
- Option TCXO incluse
- Interface USB Amanero (Version Audio-gd)

 

 

photographie © 2015 Audio GD

 

Mise en oeuvre

Non informé, à la date de prise de commande, que l'exemplaire m'étant destiné était susceptible d'intégrer la nouvelle entrée USB Amanero en remplacement de l'ancienne VIA VT 1731 équipant le NFB-11, au demeurant assez peu convaincante (quelques désynchronisations intempestives du signal et, compte-tenu du format d'encodage de ma bibliothèque - 16/24 bits, 44.1 Khz -, pas de différence audible par rapport aux entrées S/PDIF coaxiales et optiques), j'ai choisi de privilégier l'option I2S/HDMI permettant de bien séparer les étages de transport et de conversion du signal, ceci en déléguant la gestion du premier à une passerelle digitale externe.

Dans l'attente de la disponibilité de l'interface digitale Audio-GD DI-U8, j'ai connecté le DAC-19 au MacBook Pro en S/PDIF optique et à un drive de CD Denon DCDF-109 en S/PDIF coaxial, deux cables de modulation RCA AUDIO-GD étant utilisés pour l'interfacer avec l'intégré W Amp Definitive Technology, les enceintes Definitive Technology SM55 étant connectées à ce dernier en simple cablage via deux brins de NorStone CL400 Classic.

Pour essayer de maintenir les compte-rendus d'écoute dans un cadre aussi significatif que possible, ceux-ci porteront principalement sur des extraits d'oeuvres stockées sur disque SSD 500 Go dédié, les fichiers étant lus depuis iTunes, sans l'appui des players audio BitPerfect, Audirvana Plus ou Amarra Sonic Studio peu convaincants au regard du DAC-19, le MacBook Pro i5 2.4 Ghz/RAM 8 Go/SSD 500 Go end-2011 hôte étant directement relié au DAC par liaison optique toslink et à l'internet, via routage ethernet Gigabit, par liaison optique 300 Mbit/s :

  1. - Hans Zimmer, Rush : AAC, 256 kb/s, 16 bits, 44,100 kHz
  2. - Edvard Grieg, Peer Gynt : AAC, 256 kb/s, 16 bits, 44,100 kHz
  3. - Vivaldi, Concerto In F For 4 Violins & Cello : AAC, 256 kb/s, 16 bits, 44,100 kHz
  4. - Dire Straits, Down To The Waterline : Apple Lossless, > 700 kb/s, 16 bits, 44,100 kHz
  5. - Bach, Keyboard Concerto In G Minor : Apple Lossless, > 600 kb/s, 16 bits, 44,100 kHz
  6. - The Count Meets The Duke. First Time! : Apple Lossless, > 800 kb/s, 16 bits, 44,100 kHz
  7. - Service de streaming looseless Tidal.com (abonnement HIFI, 19.90 € / mois)

L'aptitude du DAC-19 à prendre en charge des flux internet (web radios) sera abordée de manière à mettre en valeur les atouts et les limites de ce type d'écoute, l'accès aux flux se faisant, là encore, via iTunes :

  1. - BBC Radio 3 (http://www.bbc.co.uk/radio/player/bbc_radio_three) :  AAC, 256 kb/s, 16 bits, 44,100 kHz
  2. - NRK Jazz (http://lyd.nrk.no/nrk_radio_jazz_mp3_h.m3u) : MP3, 192 kb/s, 16 bits, 48,000 kHz
  3. - WVIA HD-3 - Chiaroscuro Channel (http://playerservices.streamtheworld.com/pls/WVIAHD3AAC.pls) : AAC, 128 kb/s, 16 bits, 44,100 kHz
  4. - Colorado Public Radio Classical (http://66.162.107.142/cpr2_K128EV.m3u) : MP3, 128 kb/s, 16 bits, 44,100 kHz
  5. - Radio Swiss Jazz (http://www.radioswissjazz.ch/live/aacp.m3u) : AAC, 96 kb/s, 16 bits, 44,100 kHz
  6. - The Jazz Groove (http://thejazzgroove.com/itunes.pls) : AAC, 64 kb/s, 16 bits, 44,100 kHz
  7. - Jazz24 (http://www.jazz24.org/) : AAC, 64 kb/s, 16 bits, 44,100 kHz

 

 

photographie © 2015 Audio GD

 

Ecoute

à venir...

 

Web Radios

Si l'écoute de ce type de sources, trop souvent excessivement compressées sous MP3 ou AAC, avoue parfois ses limites, il reste que certaines stations (USA, Suisse,...), certes assez peu nombreuses, proposent une qualité d"écoute qui n'à rien à envier aux meilleures offres de streaming HIFI (Tidal, Qobuz), le DAC mis en oeuvre par l'émetteur, le débit et la qualité de l"algorithme de compression permettant de profiter pleinement de programmes qualitativement très honorables.

 

Conclusion

Je ne serais pas surpris, qu'à mon instar, nombre d'heureux propriétaires de ce DAC-19 10e Anniversaire en viennent très vite à conclure qu'il représente un cas à part dans l'univers des convertisseurs, un DAC au sommet de son art, tant au sein de la gamme designée et manufacturée, chez Audio GD qu'au regard du reste de la production mondiale des DACs R2R et Delta-Sigma les mieux pensés du High End et du Ultra High End.

Je ne doute pas que j'aurai, un jour ou l'autre, le plaisir de découvrir et, peut-être, d'acquérir un convertisseur capable de pousser plus loin encore l'un ou l'autre, voire, plusieurs des attributs qui donnent toute son identité au DAC-19 de 5e génération. Il reste que ce joyau technologique très spécial et certainement très représentatif de l'intention de son auteur constitue déjà, à ce titre, une oeuvre que l'on conservera précieusement pour se ménager la liberté d'y revenir régulièrement. Je me réjouis d'avoir fait équiper le mien de l'option I2S HDMI à l'effet de pouvoir lui adjoindre toujours la meilleure des interfaces digitales disponibles.

Je ne doute pas que vous serez heureux, Kingwa, de pouvoir vous convaincre à juste titre que bien peu d'acquéreurs du DAC-19 2015 envisageront jamais de s'en séparer.

 

Points forts

- Ultra analogique et, dans le même temps, très neutre et jamais porté à flatter artificiellement l'oreille en quelque manière que ce soit.
- Musicalité, transparence, dynamique, liquidité, spectre, scène sonore, ceci quelque soit le niveau d'écoute, depuis les plus doux (nuit) aux plus engagés.
- Capable d'extraire le meilleur des web-streams de faible débit (KPLU:Jazz24.org, 48 kbit/s, AAC, un peu limite quand même,...), pourvu qu'ils véhiculent des flux parfaitement encodés.
- DSP paramétrable (PLL de contrôle du Jitter, Crossover, NOS versus Upsampling de 2x à 8x, Data Dithering, Stopband attenuation).
- Bouton d'inversion de phase en facade, sorties ACSS, options (entrées USB Amanero, HDMI, RJ45).
- Sans concurrence à ce prix en R2R et, plus encore, en Delta-Sigma.

 

Points faibles

- Néant, dès lors que l'on prend soin d'affiner la configuration du DSP en utilisant les chevalets prévus à cet effet (une réduction de la stopband attenuation de -130 db à -90 db pour plus de douceur dans mon cas).

 

Upgrade

Les cables de modulation Audio-GD d'origine ont été remplacés par une paire de Velleman Gold, subjectivement au moins, plus transparents en termes d'aération et de dynamique.

Le DAC-19 est désormais relié au réseau via un onduleur Back-UPS ES400 qui, si je ne m'abuse, fait très excactement le même travail de régulation de fréquence du courant d'alimentation que ses concurrents audiophiles (sic) pour quatre fois moins cher.

Les performances de premier ordre de l'intégré Definitive Technology W Amp nous a très rapidement porté à en installer un second, connecté en RCA au premier en mode esclave et chargé d'alimenter une paire d'enceintes secondaires Definitive Technology SM45, son niveau de sortie se trouvant réglé à 70% du niveau de l'amplificateur maître, ceci à l'effet de modérer l'exposition des enceintes secondaires.

L'excellent niveau global de performance perçue de cette configuration Audio GD/Definitive Technology me porte à m'interroger sur les options susceptibles d'être mises en oeuvre pour renforcer encore ces résultats, ceci en testant le système d'écoute, plusieurs fois et idéalement à l'aveugle, avec et sans chaque composant susceptible de lui être ajouté. Ces précautions étant prises, deux nouveaux champs d'investigation mobiliseront bientôt mon attention : une upgrade de la carte NOS du DAC-19 et la mise en oeuvre d'un ANTHEM i255 et d'une paire de Magnepan 0.7.

 

Pour aller plus loin

http://www.audio-gd.com/Pro/dac/DAC1911/DAC19EN.htm
https://fr.wikipedia.org/wiki/Super_Audio_CD